Los mártires de Georgia

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“Es creencia piadosa que estos bienaventurados están en la presencia de Dios, intercediendo por la conversión de esta tierra”. Así escribieron los frailes franciscanos que trabajaban en la Florida española el 16 de octubre de 1612 al rey Felipe III de España.

Era entonces el decimoquinto aniversario de la muerte de cinco frailes misioneros que habían perdido la vida predicando el Evangelio en la costa norte de la Florida española (que incluía parte de la actual Georgia), justo al sur de la actual ciudad de Savannah. Aunque son conocidos como los “Mártires de Georgia”, la Iglesia nunca se ha pronunciado sobre la autenticidad de su martirio. Si lo hace, la lista de santos y beatos estadounidenses se ampliará en cinco.

Perfiles de los Hombres

¿Quiénes son estos hombres? Los cinco eran frailes franciscanos españoles que se ofrecieron como voluntarios para trabajar en la evangelización de los nativos de Florida. En el siglo XVI España había visto una gran efusión del Espíritu Santo expresándose en un nuevo celo por vivir el Evangelio y proclamar su mensaje del amor de Dios al Nuevo Mundo.

San Francisco, en su Regla de vida, había desafiado mucho antes a los frailes “que por inspiración divina desean ir entre los sarracenos [musulmanes] y otros no creyentes”. Les citó las palabras de Jesús: “El que pierda su vida por mí, la salvará” (Lc 9,24). Cinco hombres que aceptaron ese desafío llegaron a las misiones de Georgia, una misión particularmente peligrosa en el territorio de la ya inquieta nación de los Guale (una tribu nativa americana).

pedro y antonio

Los primeros fueron Pedro de Corpa y Antonio de Bádajoz, que llegaron juntos en 1587 y trabajaron 10 años en las misiones antes de su muerte. Ambos franciscanos eran diferentes en varios aspectos.

Pedro procedía de un pequeño pueblo cerca de Madrid, en el centro de España, y Antonio era de Extremadura, una región del suroeste de España en la frontera con Portugal. Pedro pertenecía a una provincia franciscana regular, mientras que Antonio pertenecía a una provincia especial, de la que se decía que era “de la más estricta observancia”.

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Pedro era fraile sacerdote, predicador y confesor, mientras que Antonio era fraile laico. Para facilitar su trabajo como misionero, los frailes sacerdotes le habían dado a Antonio un curso acelerado sobre evangelización, le habían afeitado la cabeza con la tonsura clerical y lo llamaban “Padre”, todo para que no fuera menos que ellos a los ojos de los Guale.

Pedro fue asignado a la misión en el pueblo guale de Tolomato, cerca de la actual Darién, Georgia, un puesto importante porque en su cámara del consejo colgaba el escudo de armas real, el símbolo de la autoridad española.

Antonio, con 10 años de experiencia entre los guale en 1597 y con fluidez en su idioma, fue asignado para ayudar al recién llegado padre Miguel de Añon en la misión de la isla de Santa Catalina.

Blas, Miguel y Francisco

A la misma comunidad estricta de Antonio pertenecía Blas Rodríguez. Se había criado en la aldea de Cuacos, muy cerca del gran monasterio de Yuste, donde vivía retirado el emperador Carlos V. Blas, un sacerdote, llegó a Florida en 1590 y estuvo destinado en la misión de Tupiquí, en algún lugar cerca de la actual Eulonia, Ga.

Los últimos en llegar, en 1597, fueron los sacerdotes Miguel de Añon y Francisco de Veráscola. Un aire de misterio envuelve a Miguel. Parece haber sido de origen noble, aunque no se ha descubierto el lugar de su nacimiento, y parece haber ejercido algún cargo de responsabilidad en España que le dejó el título de “Comisario”.

Casi pierde su vocación en Florida. A su llegada fue llamado a La Habana a predicar. Calmado frente a Cabo Cañaveral con tiempo para reflexionar, tuvo la sensación de que el Señor tenía una misión para él en Florida, y regresó para unirse a Antonio en la isla de St. Catherine.

De Francisco se sabe más ya que los vascos han hecho mucho por preservar su memoria. Nacido el 13 de febrero de 1564 en Gordejuela, en el País Vasco, Francisco se unió a la provincia franciscana de Cantabria, se ofreció como voluntario para Florida y llegó en 1595.

La ubicación de la misión donde murió dos años después, que durante mucho tiempo se consideró en la isla St. Simons de Georgia, se identificó más recientemente como la misión excavada en el sitio histórico estatal Fort King George, cerca de Darien.

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¿Por qué fueron asesinados?

La valiente defensa de la verdad por parte de los “mártires” de Georgia los convierte en testigos de la América del siglo XXI. Murieron por la santidad del matrimonio. El catalizador de su muerte fue su negativa a permitir que un católico bautizado tomara una segunda esposa.

Era práctica de los frailes explicar la enseñanza de Cristo sobre la unidad e indisolubilidad del matrimonio a los candidatos al bautismo. Así cuando un joven converso llamado Juanillo, candidato a jefe entre los guales, manifestó su intención de tomar una segunda esposa, fray Pedro lo exhortó a que no lo hiciera, diciendo que si persistía, los frailes no podrían prestar su apoyo a su deseo de ser jefe.

Juanillo dejó la misión para regresar al amparo de la oscuridad con una banda de paganos Guale del interior. Pedro fue asesinado a golpes cuando salía de su choza para ofrecer misa el domingo 14 de septiembre por la mañana, fiesta de la Exaltación de la Santa Cruz. Su cabeza cortada fue empalada en el aterrizaje de la misión.

El rebelde Guale ahora decidió despachar igualmente a todos los «frailes problemáticos», como los llamaban, que estorbaban para que tuvieran muchas esposas.

Blas murió en Tupiquí el 16 de septiembre después de decirles a sus captores que no tenía miedo de morir, pero lamentó que no prestaran atención a lo que los misioneros les habían enseñado sobre el camino a la felicidad y la vida eterna. Miguel y Antonio murieron al día siguiente, 17 de septiembre, fiesta de los Estigmas de San Francisco. El cacique local había tratado de inducirlos a huir a la isla de San Pedro (Cumberland), pero ellos se negaron, celebraron misa y esperaron su muerte.

Finalmente, Francisco, que regresaba de San Agustín con regalos para su pueblo, ajeno a la rebelión, fue tomado por sorpresa y asesinado como lo habían sido los demás.

Los “mártires” de Georgia son mártires por la santidad del matrimonio. Esto es exactamente lo que los frailes declararon al rey en 1612:

“En los primeros días experimentamos grandes dificultades junto con amenazas de muerte. En varias ocasiones intentaron matarnos, como efectivamente en la Provincia de Guale mataron a cinco frailes y capturaron a otros. Aunque no los mataron por doctrina, es cierto que los mataron por la Ley de Dios que les enseñábamos y por nuestros preceptos morales. . . .

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“Específicamente los mataron porque no consentiríamos que ningún cristiano casado tuviera más de una esposa. Fue por esa misma razón, y no otra, que Juan el Bautista fue decapitado, porque había reprendido a Herodes por eso mismo”.

Un Testigo Muy Necesario Hoy

Los “mártires” de Georgia dieron un testimonio heroico de la santidad del matrimonio, esa santidad enseñada por Jesús el Señor, declarada por el Concilio Vaticano II, defendida por el Papa Pablo VI y explicada por el Papa Juan Pablo II. Este último pidió un testimonio heroico del esplendor de la verdad:

“La fidelidad a la santa ley de Dios, testimoniada por la muerte, es un anuncio solemne y un compromiso misionero usque ad sanguinem (hasta el derramamiento de sangre), para que el esplendor de la verdad moral no se desvanezca en el comportamiento y el pensamiento de las personas y de la sociedad” (Veritatis Splendor, n. 93).

Pero ¿por qué el reconocimiento? Canonizar a los mártires no aumenta su alegría, pero el reconocimiento de su testimonio de fe nos mueve a imitar su valentía. Nadie negaría que necesitamos tal testimonio.

También necesitamos su intercesión. Recordad las palabras de los frailes en 1612: “Es creencia piadosa que estos bienaventurados están en la presencia de Dios, intercediendo por la conversión de esta tierra”.

La tierra sigue aquí, extendiéndose de mar a mar, llena de pueblos de muchas naciones, y siempre necesitada de conversión.

El Padre Conrad L. Harkins, OFM, es vicepostulador de la causa de los Siervos de Dios Pedro de Corpa y compañeros.